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11 Febrero 2019

El secreto de la agudeza mental femenina

A lo largo de su vida adulta y en comparación con los varones, las mujeres tienen una edad metabólica cerebral más baja que su edad cronológica, lo que podría protegerlas frente a enfermedades neurodegenerativas.

Verse y sentirse jóvenes es un objetivo que persiguen buena parte de hombres y mujeres. Sin embargo, las últimas sacan una inesperada e involuntaria ventaja, de acuerdo a un estudio publicado por la revista Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS) y que fue elaborado por científicos de la Escuela de Medicina de la Universidad de Washington en San Luis (Misuri, Estados Unidos).

Luego de una serie de pruebas, los investigadores aseguran que el cerebro femenino es, aproximadamente, tres años más joven que el masculino a la misma edad. “Esto explicaría de alguna manera por qué ellas tienden a permanecer mentalmente agudas durante más tiempo”, comenta Manu Goyal, principal responsable del trabajo y profesor asistente de radiología y neurología del Laboratorio de Neuroimagen de la casa de estudios norteamericana. En ese lugar, el facultativo se ha dedicado a indagar en el metabolismo cerebral a lo largo de la vida, para así determinar los cambios durante su desarrollo y evolución.

“El tiempo tratará mejor o peor a este órgano tan complejo según sea su sexo. Para empezar, si el cerebro tiende a encogerse con el paso de los años, en el caso de los hombres, esta reducción se produce a mayor velocidad que en las mujeres”, agregó.

La investigación se propuso comprender cómo diversos factores relacionados con el sexo biológico podrían afectar en la trayectoria del envejecimiento cerebral y en la vulnerabilidad al momento de sufrir enfermedades neurodegenerativas. En este sentido, el grupo de académicos coincide en lo siguiente: “el envejecimiento del cerebro humano se caracteriza por diferentes trayectorias. Algunos individuos sucumben a un rápido deterioro cognitivo, mientras que otros conservan sus capacidades cognitivas a medida que envejecen. En consecuencia, es importante comprender los factores que influyen en el envejecimiento cerebral, particularmente en el contexto de una población que envejece”.

Los resultados del trabajo, realizado en adultos sanos o “cognitivamente normales”, podrían explicar por qué las mujeres mantienen sus habilidades cognitivas durante más tiempo que los hombres.

Para llevar a cabo el análisis se reclutaron a 205 adultos (121 mujeres y 84 hombres), todos entre 20 y 82 años de edad, un aspecto que marcó diferencias en comparación a sondeos previos, los que, si bien habían detectado variaciones en el cerebro según el sexo biológico, en su mayoría se habían efectuado “post mortem”.

Los voluntarios fueron sometidos a tomografías por emisión de positrones (PET) para medir su actividad metabólica (flujo de oxígeno y glucosa). “Al igual que otros órganos del cuerpo, el cerebro utiliza azúcar como combustible, pero la forma en que metaboliza la glucosa puede revelar mucho sobre la edad metabólica del cerebro”, explicaron.

Recabados los datos, los científicos observaron que los cerebros femeninos eran 3,8 años más jóvenes/activos que lo correspondiente a su edad cronológica y los masculinos, 2,4 mayores que su edad real.

“A lo largo de la vida adulta, el cerebro femenino tiene una edad metabólica cerebral persistentemente más baja que su edad cronológica, en comparación con el cerebro masculino. No es que los cerebros de los hombres envejezcan más rápido. Sencillamente, en términos de metabolismo cerebral, el cerebro de las mujeres es en promedio unos años más joven que el de los varones”, sostuvo el doctor Goyal. 

Para los autores, todo tendría una razón hormonal, ya que las mujeres tienen menos pérdida de flujo sanguíneo cerebral tras la pubertad, más glicólisis (proceso involucrado en el aprendizaje y el crecimiento de neuritas) durante la edad adulta joven y menos pérdida de proteínas. Diferencias que, a juicio de ellos, van preparando el escenario para las posteriores trayectorias del envejecimiento cerebral. “Las mujeres presentan maduración cerebral con anterioridad y mantienen durante más tiempo un metabolismo elevado, lo que se traduce en más juventud. Por lo mismo, el cerebro femenino podría proporcionar cierto grado de protección a los cambios relacionados con el envejecimiento”.

Si bien existen otros factores que intervienen en el envejecimiento cerebral, como el nivel educativo y variables ambientales, generalmente las mujeres alcanzan mejores calificaciones que los hombres en las pruebas cognitivas de razón, memoria y resolución de problemas en la vejez. De todas formas, especialistas advierten que se debe mantener la cautela. 

“Este estudio muestra un camino, pero por ahora nos movemos más en el terreno de la hipótesis ya que aún hay cuestiones que resolver. Por ejemplo, un cerebro más activo y joven supondría que la frecuencia de enfermedades neurodegenerativas como el Alzheimer fuera significativamente menor en las mujeres. Sin embargo, ocurre todo lo contrario. Es mayor que en los varones, hecho que también podría deberse a que viven más años”, planteó el doctor el Pablo Irimia, miembro de la Sociedad Española de Neurología (SEN).

Por Óscar Ferrari Gutiérrez

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